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Comprendre la 5G

Comprendre la 5G

Des couloirs de Westminster aux réseaux de développeurs, pour Oliver Pink, responsable de la communication chez Truphone, il est temps d'avoir une conversation posée sur ce dont les télécommunications ont vraiment besoin - maintenant.

Au milieu de la confusion, de l'excitation et de la panique, une chose est sûre en ce qui concerne la 5G. Même si vous en aviez à peine entendu parler il y a quelques semaines, vous le savez maintenant. L'enthousiasme suscité par la CMM19 a fait beaucoup de bruit sur les réseaux sociaux, et fait la une de tous les journaux.

D’un côté on s’inquiète de son impact sur "la santé de toutes les espèces", de l’autre l’opérateur sud-coréen KT bat de vitesse ses rivaux américains en déployant un réseau fonctionnel… Cette technologie naissante a même des incidences diplomatiques au niveau de la relation USA- Chine et le gouvernement britannique fait des pieds et des mains pour retrouver sa réputation internationale après le licenciement de son secrétaire à la défense, Gavin Williamson.

Indéniablement, la 5G fait l'objet d'un grand battage médiatique.

Le directeur général de la GSMA, Mats Granryd, a déclaré qu'elle "est plus qu'une simple étape générationnelle ; elle représente une transformation fondamentale du rôle que la technologie mobile joue dans la société". D'autres observateurs ont vanté son potentiel pour réaliser les visions chimériques de certains des fabricants d'appareils IdO les plus désabusés, remodeler la manière dont les communautés rurales s'engagent dans les télécommunications et enfin tout simplement se présenter comme le moyen de démocratisation ultime des télécommunications.

Il est facile de s'enthousiasmer. Ne serait-ce que parce que la 5G promet des progrès plutôt majeurs. Une bande passante ultra-rapide et une latence nettement plus faible devraient susciter des conversations sur le potentiel de la 5G à changer le visage de l'IA, ou à nous faire entrer dans un avenir avec des véhicules autonomes - des technologies qui nécessitent de fait une telle bande passante et une faible latence.

Donc, maintenant que nous avons fait le tour de la question et que les futuristes ont rempli leur contrat, il est temps de prendre de la hauteur. Il est temps de réfléchir, avec un minimum d'objectivité, au potentiel réel de la technologie 5G- et à ses limites.

Nous n'avons pas encore vraiment réussi la transition à la 4G

C'est l'un de mes plus gros soucis avec le battage médiatique autour de la 5G – tout comme l'absence mystérieuse d'un iPhone 9, qui m'énerve également. Les pouvoirs en place - et notamment le pouvoir britannique - ont choisi le glamour plutôt que le côté pratique et la nécessité.

Il s'avère que je suis en bonne compagnie. Selon The Register, le professeur William Webb, ancien directeur de l'Ofcom, l'autorité de régulation britannique (nous y reviendrons), a averti qu'il n'y a pas de raison évidente à ce que la 5G ait une vitesse cent fois plus rapide et une capacité mille fois plus rapide.

The 5G MythWebb plaide pour une connectivité constante plutôt qu’une connectivité ponctuelle et plus rapide. C’est ce qu’indique le titre de son livre : The 5G Myth : And Why Consistent Connectivity is better ("Le mythe de la 5G et pourquoi nous devrions privilégier une connectivité constante"). "Nous aurons besoin de vitesses dix fois supérieures à celles d'aujourd'hui à l'avenir, mais la plupart de ces vitesses seront fournies à l'ère de la 4G", dit-il.

La 4G n'est tout simplement pas encore suffisante. Et il existe des données (heureusement disponibles via une connexion fixe également) qui étayent ce propos. Un rapport sur la 5G rédigé par le Comité national des infrastructures (NIC) en 2016 a révélé que la couverture de la 4G au Royaume-Uni est pire que celle de l'Albanie. Il a appelé le gouvernement à s'attaquer aux "déserts numériques" de la 4G sur les routes, les chemins de fer et les zones non desservies par le centre-ville.

Commentant le rapport, le président du NIC, Lord Adonis, a reconnu le potentiel de la 5G mais a lancé une mise en garde : "rien de tout cela n'aura d'importance si nous ne mettons pas notre réseau mobile à niveau".

L'année suivante, cependant, tout semblait aller pour le mieux. L'Ofcom, dans son rapport annuel sur le marché international des communications, a estimé que le Royaume-Uni bénéficie d'une couverture 4G à 99 %. Lorsque j'ai lu ce rapport pour la première fois, je me suis demandé à quel point je devais être malchanceux que les endroits où je me rends régulièrement se trouvent presque toujours dans les zones blanches ou non couvertes, les fameux 1 %.

J'ai rapidement trouvé la réponse. Tout d'abord, j'ai découvert qu'il ne s'agissait que d'une bonne couverture par "au moins un opérateur", ce qui est pratiquement inutile pour les personnes qui aiment se déplacer un tant soit peu. Deuxièmement, bien que la statistique de 99 % soit à moitié vraie, elle atteint une mesure tellement absurde qu'elle ne nous dit absolument rien.

Les 99 % font référence au pourcentage de locaux résidentiels et commerciaux qui peuvent se connecter à un réseau 4G - ce qui dénote une certaine incompréhension du point fondamental des réseaux mobiles. À quoi bon utiliser la 4G à la maison - où j'ai très probablement une connexion fixe - si, lorsque je suis dans un train de Birmingham à Londres, je ne peux même pas faire une recherche de base sur Google pendant la moitié du trajet ?

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En 2019, l'Ofcom semble avoir recouvré ses esprits. En avril, son directeur technique, Mansoor Hanif, a révélé au Parlement écossais que "la couverture géographique... est une révolution dans la façon dont nous mesurons la couverture parce que nous ne visions auparavant que les lieux où les gens vivaient réellement, les maisons".

Le pourcentage réel de la masse terrestre du Royaume-Uni avec une bonne connexion 4G sur tous les réseaux, vous demandez-vous ? 66 %.

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Le gouvernement britannique s'est fixé comme objectif d'atteindre une couverture de 95 % de la masse terrestre 4G d'ici 2022, mais comme l'a concédé Hanif aux MSP le même jour, "je pense que nous sommes très clairs sur le fait que nous n'atteindrons pas les 95 %".

Stewart Stevenson, membre de la commission de l'économie rurale et de la connectivité, a déclaré que sa maison de Banffshire obtient "0G", ajoutant : "Je dirais que nous ne devrions pas améliorer les services de téléphonie dans les villes, de quelque nature que ce soit, y compris la 5G, tant que nous n'aurons pas une couverture rurale décente."

C'est une façon très paresseuse d'innover

Il existe des centaines de nouvelles façons d'améliorer la connectivité dans le monde entier et pourtant, l'industrie a pour objectif de rendre les choses plus rapides. Comme c'est ennuyeux.

Le publicitaire chevronné, Rory Sutherland, a un jour décrit cette folie à propos du train à grande vitesse :

La question a été posée à un groupe d'ingénieurs, il y a environ 15 ans : "Comment améliorer le trajet [de Londres] à Paris ? Et ils ont trouvé une très bonne solution technique, qui consistait à dépenser six milliards de livres pour construire des voies complètement nouvelles de Londres à la côte et à réduire d'environ 40 minutes le temps de trajet de trois heures et demie... cela me semble être une façon peu imaginative d'améliorer un trajet en train simplement pour le rendre plus court.

De même, la conversation autour de la 5G a tendance à se focaliser sur les cas d'utilisation de cette technologie. Nous devons être plus précis sur les domaines dans lesquels il sera judicieux de mettre en œuvre la 5G et ceux dans lesquels ce ne sera pas le cas. Elle devrait, par exemple, créer des opportunités pour les producteurs de réalité augmentée, de réalité virtuelle et de vidéo immersive qui ont besoin de gros volumes de données et d'une faible latence pour que leurs produits fonctionnent à leur pleine capacité.

Mais, en ce qui concerne l'espace IdO, il est difficile de voir en quoi la 5G sera utile. Après tout, dans la plupart des cas, il ne s'agit pas d'un défi basé sur la vitesse ou le volume.

Il n'est pas nécessaire de mettre un moteur de Formule 1 dans un taxi autant que la 5G pour faire fonctionner des technologies qui fonctionnent actuellement bien sur les réseaux LTE ou de moindre génération. Pour ces industries, il est plus important de se concentrer sur ce dont ces appareils ont réellement besoin. Les technologies NB-IoT et LTE-M ne sont pas encore disponibles, mais elles sont essentielles pour le déploiement de nombreux domaines.

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Le déploiement initial sera au mieux ponctuel

Un rapport de Gartner note que les réseaux 5G couvriront 90 % du territoire national d'ici 2026 dans les pays développés, principalement en Europe et en Amérique du Nord. Il faudra encore une demi-décennie avant que les réseaux ne deviennent omniprésents dans d'autres parties du monde. En outre, ils seront largement concentrés dans les centres urbains, ce qui les éloignera du pouvoir de démocratisation qu'on leur prête.

Nous avons vu les premiers appareils 5G sortir cette année. Mais à ce stade, il n'y a pas d'emprise significative nulle part dans le monde. A quoi bon un appareil compatible 5G qui ne fonctionne qu'à partir de cinq stations de base différentes ?

Les opérateurs auront du mal à trouver les bons modèles économiques pour la 5G.

Pourquoi ? Ils le font toujours lorsque de nouveaux besoins sont créés. Traditionnellement, les réseaux ont été construits pour un revenu par abonné de plus de 20 £. Donc, d'un point de vue économique, si vous payez une redevance de 0,50 £ par abonné et par mois, le modèle fonctionne parce que le revenu moyen par utilisateur (ARPU) le soutient.

Mais que se passe-t-il lorsque l'on assiste à une prolifération de dispositifs - les dispositifs de suivi des actifs, par exemple - qui peuvent souvent former d'énormes ensembles mais dont le trafic par dispositif est généralement très faible ? Maintenant, au lieu des 20 £ ARPU, vous parlez de 1 £ ARPU et un droit de licence de 0,50 £ pour certains éléments de réseau de base devient complètement insoutenable.

En tant qu’opérateurs télécom, nous, dans l’ensemble, devons construire un réseau de nouvelle génération qui prenne en charge beaucoup plus d'abonnés à un prix ARPU beaucoup plus bas. Ce n'est pas irréalisable. Nous le savons parce que nous l'avons fait. Truphone a réduit ses coûts de licence sur notre réseau de 87 % - et il y a plus à venir avec l'échelle.

La 5G est une réponse potentielle. Mais ce n'est pas la seule réponse et ce n'est certainement pas une réponse immédiate.

Les opérateurs de réseaux mobiles virtuels devraient réclamer l'égalité d'accès, et non la vitesse.

Pour l'instant, il est clair que l'accent doit être mis sur les nouvelles technologies de faible puissance comme le LTE-M et le NB-IoT. Toutes les bandes de fréquences des puces à faible puissance en cours de construction s'appuient désormais sur elles. Et, alors que la plupart des opérateurs les déploient, le soutien aux opérateurs reste limité.

C'est déroutant. Le LTE-M est essentiellement un simple correctif logiciel - très facile à fournir aux opérateurs. Le NB-IoT est un peu plus compliqué, mais d'un ordre de grandeur moindre que la construction d'un réseau 5G.

La grande question est de savoir comment les opérateurs peuvent y accéder. Et ils doivent y avoir accès. Si nous ne le faisons pas et que les opérateurs similaires qui travaillent au-delà des frontières ne le font pas, ce secteur n'évoluera jamais.

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L'avenir de l'IdO doit être mondial. Il doit s'agir d'un dispositif unique qui peut être expédié et utilisé dans tous les pays du monde. Et cela signifie une connectivité sur n'importe quel marché, partout dans le monde. Cela nécessite une collaboration, un plus grand nombre d'opérateurs ayant accès au réseau, et non pas moins. Cela signifie plus d'accords directs avec les MNO, et non moins. Vodafone a peut-être 25 marchés, mais ce n'est que 25 marchés. Telefonica pourrait avoir 18 marchés, mais ce n'est que 18 marchés. Et le monde est un peu plus grand que cela.

Il faut qu'il y ait une interopérabilité et un accès égal à ces technologies. Il faut recentrer notre attention sur le possible plutôt que sur le potentiel.

L'avenir est là. Tirons-en le meilleur.

Texte publié dans Mobile Marketing Magazine.

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